El proyecto Orion. Segunda parte: el vehículo espacial (MPCV)

En la anterior entrega de este artículo hicimos un repaso general a los conceptos básicos del proyecto Orion, y a los orígenes del mismo. Vimos que se nutre, en muchos aspectos, del proyecto Apollo de la NASA, y en menor medida del transbordador, pero llevándolo al siglo XXI mediante una ingeniería moderna y un modelo de trabajo que recuerda en muchos aspectos al de los años sesenta.

Ahora vamos a analizar los aspectos técnicos del proyecto Orion, y comprobaremos que, efectivamente, recuerda en muchos momentos al proyecto Apollo, pero que, sin embargo, tiene también una gran cantidad de diferencias notables, así como las lógicas ventajas de la tecnología actual.

Imagen artística del vehículo Orión con el vector de lanzamiento SLS
Imagen artística del vehículo Orión con el vector de lanzamiento SLS

Datos básicos del proyecto.

Los siguientes datos se basan en la información actual disponible del proyecto, los cuales, lógicamente, pueden cambiar, y en muchos casos lo hará, en el futuro.

Proyecto Orion (Orion Multi-Purpose Crew Vehicle (MPCV)).

Objetivo.

El objetivo del proyecto Orion es permitir el desarrollo de un vehículo espacial que permita el viaje más allá del vuelo orbital a baja altura, lo que se conoce como LEO (Low Earth Orbit). Una órbita LEO es aquella que se encuentra entre los 160 y 2000 kilómetros de altitud. Estas órbitas no han sido abandonadas por el ser humano (nunca se ha alcanzado mayor altura) desde el último vuelo del Apollo XVII (nos referimos a vuelos tripulados por supuesto).

Vector pesado Delta IV en la plataforma de lanzamiento
Vector pesado Delta IV en la plataforma de lanzamiento

Para conseguir este propósito, la nave Orion necesitará de potentes vectores de lanzamiento (cohetes). El primero será el cohete Delta IV Heavy, que actualmente es el cohete más potente que se ha desarrollado (pero inferior al Saturn V que era el vector de lanzamiento de los vehículos Apollo). Pero se requiere un nuevo cohete, en un concepto que se conoce como Space Launch System (SLS). Este nuevo vector de lanzamiento tendrá la potencia necesaria para impulsar el MPCV más allá de las órbitas bajas hasta la Luna. Posteriores versiones permitirán viajar a Marte también, y al cinturón de asteroides.

Space Launch System (SLS).

El SLS es un impresionante vector de lanzamiento, con mayor potencia que el Saturn V que impulsó las naves del proyecto Apollo. Y es lógico, porque la carga es mayor, y también las distancias. El SLS dispondrá, como ocurrió con los Saturn, de varios tipos de diseños, adaptados a cada necesidad. Su desarrollo se basa en gran medida en el vector de lanzamiento de los transbordadores.

Distintas configuraciones del SLS
Distintas configuraciones del SLS

Características principales del módulo MPVC.

Como ya dijimos en la entrada anterior, gran parte de la inspiración del proyecto Orión, y del MPVC, viene derivada del proyecto Apollo. Aunque muchos creen que esto es un paso atrás, y les gustaría ver una nave tipo el Enterprise, lo cierto es que, con los medios y los recursos económicos limitados de la NASA, este planteamiento es el más adecuado. Sí, sería mejor un vehículo más grande, más potente, etc, pero se ha de ir paso a paso. En todo caso, el proyecto Orion no es el fin de la nueva exploración del espacio más allá de las órbitas bajas. Al contrario que lo que pasó con el proyecto Apollo, se espera que el proyecto Orion vaya desarrollándose durante muchos años con vectores más potentes y vehículos de mayor capacidad.

Pero viajar por el espacio camino de la Luna, no digamos ya a Marte, no es algo trivial. La tripulación debe estar protegida en todo momento de cualquier problema que pueda haber, y tener una alta certeza de conseguir un éxito de la misión apoyado por un desarrollo de los sistemas en el tiempo adecuado y con las pruebas de ingeniería adecuadas. Y eso lleva tiempo. Y ni siquiera multiplicando por cien el presupuesto se puede acelerar el proyecto de tal forma que se ponga en riesgo el éxito de la misión y, sobre todo, la seguridad de la tripulación.

¿Cuáles son los aspectos principales del MPVC? 

  • Tripulación de cuatro personas. En los Apollo eran tres los astronautas. El MPVC permite llevar cuatro astronautas, y, en ciertas circunstancias, hasta seis. Además el espacio disponible es un 50% por cierto mayor que el que se tenía en el proyecto Apollo. No es mucho espacio está claro, pero se podrá conseguir espacio adicional con módulos de habitabilidad en el futuro insertados en el MPVC.
  • Cabina “de cristal” (glass cockpit). Los modernos aviones comerciales y los cazas disponen de cabinas que son verdaderos sistemas de ordenadores. En el caso del MPVC, los sistemas de control de vuelo son realmente espectaculares visualmente (ver entrada anterior de este artículo) y están basados en el moderno avión Boeing 787 Dreamliner.
  • Sistema de atraque automático (automatic docking system). Ningún vehículo tripulado anteriormente incorporaba un sistema completamente automatizado de atraque. Con el sistema gestionado por las computadoras del MPVC, en caso de que la tripulación se encuentre en una situación de inoperatividad, la nave podrá acudir para acoplarse a otro vehículo, tripulado o no, para rescate.
  • Atmósfera de oxígeno/nitrógeno. En las naves Orion la mezcla y presión de la atmósfera dentro del MPVC serán muy similares a las de la Tierra a nivel de superficie. Esto es muy importante, ya que permite un mejor estado físico de la tripulación. Ello comporta una mayor presión, pero se compensa con una estructura de las paredes mejoradas.
  • Reusabilidad del CM (Command Module) y SM (Service Module). Algunos elementos del MPVC serán reutilizables, lo que comportará mejoras en costes asociados a cada lanzamiento.
  • Recuperación por amerizaje. Se seguirá con la tradición de las naves Apollo, de amerizar en lugar de aterrizar. Eso permite una superficie mucho mayor en caso de que haya un problema, y un rápido rescate, ya que habrá unidades dispuestas a distancias equidistantes en caso de desvío del CM.
  • Sistema de salvamento en lanzamiento (Launch Abort System). el MPVC dispondrá de un sistema de seguridad por el que, en caso de peligro, el CM será impulsado fuera de la estructura del resto del vector lanzador, y caerá mediante paracaídas. Este sistema ya ha sido probado. No se usará en el primer vuelo de diciembre de 2014 porque será no tripulado, pero sí en todos los vuelos tripulados.
Test del paracaídas del CM en 2012
Test del paracaídas del CM en 2012

En resumen: ¿merece la pena este proyecto?

Vamos a dar tres respuestas: la corta, la semilarga, y la larga.

  • La corta: sí.
  • La semilarga: definitivamente, sí.
  • La larga: es lo único que tenemos aquellos que soñamos con la conquista del espacio. Se habla de muchos proyectos absurdos, y muchos países dicen que van a montar supermercados en la Luna y Marte en una década. Pero aquñi estamos hablando de proyectos serios, con pies y cabeza, y con futuro. El proyecto Orion sí es un proyecto serio.

Sí, hay muchas críticas al proyecto Orion. Sólo hace falta abrir la Wikipedia e ir al apartado de críticas, o leer los mensajes del personal en el Facebook del proyecto Orion. Y es cierto, se le pueden criticar muchas cosas: retrasos, gastos, falta de criterios, etc. El 90% de estos problemas no son derivados de cuestiones de ingeniería o de planificación, sino de los constantes cambios que las distintas administraciones estadounidenses imponen a la NASA. En las mentes primitivas de ciertos congresistas retrógados y medievalistas, el espacio es una pérdida de tiempo y de dinero. Es muy difícil para la NASA luchar contra esas mentes perdidas en la Alta Edad Media.

Sin embargo, los mismos que critican el espacio, ven como, ¡ah! otros países empiezan a moverse. China por ejemplo. Y ahora ya no ponen tantos impedimentos a la NASA.

El espacio es la última frontera. Quien sea el primero en tomar el control de la Luna, y de Marte, tendrá una ventaja decisiva sobre el resto. Veremos carreras, y veremos incluso amenazas y crisis por los nuevos territorios. Nada nuevo, esto lleva pasando durante toda la historia de la humanidad. Pero han sido las potencias de cada momento quienes luchaban por ese territorio. El resto, se dedicaban a contemplar desde un lado esa lucha territorial. Y los beneficios, inconmensurables y abrumadores beneficios, de quien controle esos territorios, serán para aquellos que lleguen primero. El sueño de Star Trek es eso, un sueño, pero verlo convertido en realidad no parece hoy por hoy muy cercano.

¿Va Estados Unidos a permitir que el control de esos nuevos mundos sea para nuevas potencias esos nuevos territorios? No lo parece. Si lo hacen, dejarán, en el plazo de 50 a 100 años, de ser la potencia mundial, para pasar a ser una provincia de uno de los planetas dominados por vaya a saber usted qué nueva potencia mundial. Algo que, de hecho, ya estamos viendo ahora. China podría ser el nuevo gigante dominador de la Tierra. Y, por qué no, del espacio.

Aquí no nos vamos a decantar por esta o aquella potencia. Sí nos decantamos por un hecho: la historia demuestra que el primero en llegar se lleva el premio. Estados Unidos llegó, pero, como los vikingos cuando llegaron a América, no aprovecharon la oportunidad. Ahora deberán volver, si quieren mantenerse en la carrera por el dominio del espacio.

Por eso el proyecto Orion sigue adelante. Sí, no es muy poético, ni es romántico, pero es la verdad. Se abre una nueva era, y quienes tengan los primeros puestos serán los que dicten las normas que los demás deberán acatar. Esa es, también, la nueva frontera de la humanidad.


Más datos sobre el MPCV y los proyectos espaciales de la NASA en este enlace. 

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2 comentarios en “El proyecto Orion. Segunda parte: el vehículo espacial (MPCV)”

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