Qué podemos aprender de la experiencia de la sonda Philae

Cuando se escriben estas líneas, la sonda Philae se encuentra en estado de hibernación, debido al agotamiento de sus baterías, y a la imposibilidad de cargarlas de nuevo mediante sus paneles solares. Esto es a su vez debido a que se encuentra en una zona de sombras donde recibe muy poca luz solar. Se han hecho maniobras para mejorar esa situación, pero lo cierto es que la sonda podrá trabajar a ritmo muy inferior al adecuado, si llega a hacerlo.

Afortunadamente, ha podido enviar datos vitales antes de perderse toda la energía, en relación al experimento básico y principal: la perforación de la superficie del cometa, y el análisis de la composición del material bajo la sonda.

No está todo perdido, ni mucho menos. La sonda Rosetta se encuentra en órbita en perfecto estado y sigue mandando información, y Philae podría mandar más información cuando el cometa se vaya acercando al Sol. Aún queda mucho para dar por finalizada la misión.

El largo viaje de Rosetta empleando mecánica celeste

 

Y esto nos lleva a la primera pregunta: ¿es Rosetta-Philae un éxito o un fracaso? Evidentemente, si tuviéramos que definir éxito cualquier cosa de nivel 10, y fracaso el resto, hablaríamos de fracaso. Eso es lo que hacen muchos medios de comunicación con periodistas ignorantes de los más básicos conceptos sobre ciencia, ingeniería, y física. Y con personas que critican cualquier aspecto científico, no digamos ya cualquier problema en una misión de diez años como Rosetta, mientras llevan un smartphone en el bolsillo, un tablet en la cartera, y un portátil con una potencia impresionante en su mesa de trabajo.

Y todo ello comunicándose en tiempo real con todo el planeta mediante tecnología que, en muchísimos casos, se ha logrado mediante el desarrollo de la tecnología aeroespacial, la astrofísica y las ciencias básicas que tanto critican y a las que tildan de inútiles. Así es: vivimos en un mundo paradójico, donde la ciencia es la mala e inútil, mientras se usa esa misma ciencia para promulgar mentiras, engaños, y conspiraciones diversas.

La misión de la sonda Rosetta ha sido, a día de hoy, un éxito casi absoluto. Ha realizado una misión de diez años, jugando con la mecánica celeste de una forma impresionante, y ha alcanzado el cometa de forma magistral. Ha conseguido colocarse en órbita, y ha conseguido colocar un objeto en un cuerpo que prácticamente no tiene gravedad (un ser humano de 80 kilogramos pesaría 8 gramos en el cometa). Ha rebotado dos veces, es cierto, y no han funcionado los arpones de sujeción, es cierto. Pero ha conseguido transmitir información vital sobre la química de la superficie del cometa. Aunque no se consiguiera nada más, yo a esto lo llamo éxito colosal. No es un diez. Pero es un 9,5.

¿Qué se puede mejorar en próximos proyectos? En mi opinión, dos cosas fundamentales:

  1. Combinar paneles solares con generadores de radioisótopos (RTG por sus siglas en inglés). Estos generadores permiten obtener energía suficiente para mantener el sistema en funcionamiento sin energía solar. La E.S.A. no los usa porque contiene elementos radioactivos. Pero creo que merece la pena en misiones así.
  2. Plantear el transporte de astronautas en las fases finales de la misión. Estos astronautas se asegurarían de que la parte crítica de la misión fuese controlada desde la zona de la misma misión, o directamente sobre ella.

Me gustaría extenderme un momento sobre el segundo punto. Una misión muy compleja como esta requiere muchas veces de una precisión increíble y sin precedentes, y de que todo funcione a la perfección. No siempre ocurre. Para evitar problemas, al final habrá que ir allá. ¿Cómo? Bien, de nuevo hay dos posibilidades. O bien se envían robots autónomos capaces de actuar por sí mismos, o bien se envían seres humanos. ¿Humanos? ¿Me he vuelto loco?

No. No me he vuelto loco. De hecho, la N.A.S.A. ya trabaja en ello. La nueva nave espacial Orión, que parte por primera vez el 4 de diciembre de 2014 (menos de un mes), ya tiene listo todo para salir al espacio. Esta vez no lleva tripulación. Pero la llevará. Y está pensada para viajar a Marte y al cinturón de asteroides.

¿Por qué llevar humanos, con los costes que supone? Porque es evidente que, mientras no se dispongan de esos robots de los que hablaba, completamente autónomos, que un ser humano pueda controlar, dirigir, e incluso intervenir directamente en la misión es fundamental. Permitirá que se puedan obtener muchos más datos, y garantizará que, si ocurre cualquier problema, se pueda solventar, en la mayoría de los casos, sin perder todo el trabajo y costes de una misión de investigación de tantos años y tanto esfuerzo.

La conquista del espacio es la última frontera del ser humano. Y es una frontera terrible, dura, fría, y oscura, hablando literalmente. Y ha de ser ocupada por la humanidad. Sin duda los próximos años y décadas han de definir qué quiere ser la humanidad: una especie más que vivirá y morirá extinguida, como el 99% de las especies que han poblado la Tierra (el otro 1% forma las que viven actualmente), o, por el contrario, si quiere ir más allá, y convertirse en lo que somos: hijos de las estrellas. Para ello, hacen falta dos cosas: dinero, y determinación. Algunos ya lo han visto. La masa popular no lo sabe porque las masas nunca saben nada. Pero hay hombres y mujeres dispuestos a hacerlo. Y entonces, las sondas terminarán cayendo exactamente donde han de caer, y trabajarán exactamente como han de trabajar. Sí, habrá problemas, pero serán otros.

Muchas gracias a la E.S.A. por este sueño espacial. Creo que, con lo logrado hasta ahora, Rosetta ha sido un éxito sin parangón. Queremos más Rosettas, y queremos más sueños de exploración. Por el bien y el futuro de la humanidad, esperemos que no falten.


 

 

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